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“Cesare Lombroso”


As everyone knows, Cesare Lombroso dedicated his scientific career to the analysis of criminals and deviants, including idiots and artists, both characterized by an analogous malformation of uncertain origin. In this vein, in 1881 Lombroso conducted a study of musicians and their geographic distribution, especially in relation to volcanoes and volcanic terrains. His results showed that there were exactly 1,210 musicians in Italy up to that date, while in Germany there were 650, 405 in France, and 239 in Austria-Hungary. Belgium followed with 98 musicians; next came Spain with 62; and the last were Sweden (9), Ireland (7), and Holland, with a sum total of one musician. Lombroso insisted that no conclusion could be drawn from this data, neither concerning the decisive influence of climate nor that of volcanoes. It is interesting to note, however, that the distribution of musicians in Italy reveals a pronounced dominance of capital cities over locations in the open country, forests, and swamps, where musicians are found to be quite scarce. Among the cities, Naples had 216 musicians, Rome 127, Venice 124, Milan 95, Bologna 91, and Florence 70; Turin had only 27. Clearly, the marine setting is the primary factor here, with secondary importance given to hills, leaving volcanoes in third place.


The influence of ethnic influx, on the other hand, remains uncertain. Capitals predominate among painters too, followed by hills, with L’Aquila and Syracuse in last place, each with one painter. Bari, Grossetto, Sondrio, Porto Maurizio, and Terano counted no painters. The same goes, more or less, for sculptors and architects. Towns that reported few artists or none at all were the ones afflicted with malaria and goiter. Although these figures may appear eloquent, Lombroso insisted that they should be taken with great reserve, especially concerning the primacy of capitals over climate and volcanoes: very often, individuals claim to be native to a capital city when in fact they have moved there, during infancy or youth, from tiny hamlets lost amidst the fens or prey to volcanic eruptions.


Beyond questions of climate, meteorological events have a decisive influence on the artistic impulse and on criminal activity in general. The highest number of violent acts (as well as powerful poetic and artistic inspirations) take place during low-pressure conditions and stormy weather in the first quarter of the lunar cycle. A full moon with clear weather brings on stupidity and the impulse to flee. A waning moon renders criminals and artists more reasonable and humane, inclined to have second thoughts and to inform on their fellows. What’s more, many of them are sensitive to meteorological variations two or three days before they occur, and their degree of agitation can indicate whether the days will be fine or variable. In Milan in 1871, there was a thief, normally tranquil, who would give over to horrid cursing several hours before a change in wind patterns. If the wind brought rain or snowstorms, the curses would become depraved and obscene according to an astoundingly precise graduated scale that could predict coming weather events, including thunderstorms and floods.


Revolutions, considered as criminal acts, are also highly sensitive to climate. In a study published in 1887, Lombroso demonstrates that in the ancient world, the highest number of revolutions would take place in July, with the fewest in November. Of 88 revolutions in Rome and Byzantium, 11 happened in April, with 10 in March, June, July, and August. From these data it becomes apparent that revolutions explode in greater number in the hottest months rather than during cooler periods.


During the Middle Ages, revolutions took place in the full heat of summer. Subsequently, from 1550 to 1791, we find 10 revolutions in spring, 14 in summer, 3 in autumn, and 4 in winter. From 1791 to 1880 there were 495 revolutions in Europe, 283 in America, 33 in Asia, 20 in Africa, and 5 in Oceania. As for Asia and Africa, the peak was in July. In Europe revolutions come in July and March, but in the Spanish republics of the Americas it is January, which is the hottest month there. What is evident in all this, Lombroso says, is the exclusive predominance of the thermal factor. In fact, the number of revolutions increases from north to south precisely as the heat increases from north to south. We see that Greece has given us 95 revolutions, the highest number; Russia, meanwhile, has provided the fewest, at .08. The smallest figures come from Nordic regions: England and Scotland, Germany, Poland, Sweden, Norway, and Denmark, while the greater come from southern regions: Portugal, Spain, European Turkey, southern and central Italy. As expected, a middling number of revolutions happen in central regions. One notable exception is Ireland, whose number of revolutions stands in inverse proportion to its geographical position. But we must remember that the climate in Ireland is much softened by the beneficial breezes of the Gulf Stream. The Gulf Stream has had an analogous effect on art and artistic movements over the course of centuries.


Lombroso is famous above all, however, for having measured criminals and having begun to measure artists. In 1872, the assessments of criminals are as follows: arsonists turn out to be the tallest of all, at a median height of 1.71 meters; next come murderers, at 1.70 meters. Next are thieves and muggers, measuring 1.69 meters. Minimum average heights are found among rapists and swindlers, who oscillate between 1.65 and 1.66 meters. As for body weight, the figures follow almost exactly the same rules as those for stature: blackmailers and thieves are very light, weighing in at 61 kg, but rapists are lighter still at 57 kg. Armed robbers and murderers display good weight and robust health, while forgers and rapists reveal enlarged numbers of frail constitutions. It should be noted that among 8 crimes of rape, 10 of forgery, and 13 of arson, five of them will generally be committed by hunchbacks, while 250 robberies and murders turn up only three hunchbacks. According to Lombroso, this finding would confirm the established, widespread reputation of hunchbacks as inclined toward malice and lust. As far as the head is concerned, the largest cranial capacity is found among forgers, slanderers, and swindlers. Immediately behind them come armed robbers, whose statistics differ little from murderers; then follow thieves and rapists. Minimum measurements come from arsonists, who often have miniscule heads and no cerebrum. Adding the statistics for stature, the arsonist is closer than any other to the traditional type of idiocy, with the exception of cases of hunchback arsonists.


Cesare Lombroso was born in 1835 and died in 1909. At a certain point in his life, he traveled to Russia to have an exchange of ideas with Leo Tolstoy, the famous writer, and with the hope of studying him. Tolstoy, however, refused to receive Lombroso, saying that his theories were those of an idiot. When he learned of this, Lombroso was deeply offended, and challenged Tolstoy to prove his observation statistically. No reply was forthcoming. This took place in 1897.

“Cesare Lombroso”


Come tutti sanno, Cesare Lombroso fu uno studioso specificamente di delinquenti e anormali, ivi compresi gli idioti e gli artisti, caratterizzati da un’analoga malformazione di origine incerta. A questo proposito Lombroso studiò nel 1881 i musicisti e la loro distribuzione geografica, in rapporto soprattutto ai vulcani e ai terreni vulcanici. Risultò che in Italia, fino a quella data, vi furono esattamente 1.210 musicisti, in Germania 650; 405 in Francia e 239 in Austria-Hungary. Seguono il Belgio con 98 musicisti, la Spagna con 62; agli ultimi posti la Svezia (9), l’Irlanda (7) e l’Olanda con un musicista in totale. Da questi dati, afferma Lombroso, non si può dire niente, né sull’influenza determinante del clima né su quella dei vulcani. Invece nella distribuzione dei musicisti in Italia spiccano con molta evidenza le città capitali rispetto alla campagne, alle zone boschive e alle paludi, che sono scarsissime di musicisti. Tra le città, Napoli ha avuto 216 musicisti, Roma 127, Venezia 124, Milano 95, Bologna 91, Firenze 70; Torino soli 27. Evidentemente ha il primo posto il fattore marino; hanno il secondo posto le colline, e il terzo i vulcani.


Non è invece certo l’influsso etnico. Anche nella pittura prevalgono le capitali, seguite dalle colline; agli ultimi posti L’Aquila and Siracusa che hanno avuto un pittore; Bari, Grossetto, Sondrio, Porto Maurizio e Terano: zero. Press’a poco lo stesso vale per scultori e architetti. I paesi che non diedero artisti o ne diedero pochi sono quelli colpiti dalla malaria e dal gozzo. Tuttavia, per quanto questa cifre sembrano eloquenti, ci dice Lombroso, pure si debbono accettare con grande riserbo, specie per ciò che concerne il primato della capitali sul clima e sui vulcani: spesso si spacciano infatti come originari di una città capitali individui che vi si son trasferiti neonati o in giovane età dai loro paeselli sperduto tra gli acquitrini o tra le eruzioni vulcaniche.


Oltre che il clima, sono determinanti gli eventi meteorologici negli impulsi artistici e in generale in tutte le espressioni criminali. Il massimo numero di atti violenti (come pure di forti ispirazioni poetiche e artistiche) accade in vicinanza del primo quarto di luna quando si hanno anche perturbazioni e temporali. La luna piena con tempo sereno porta impulso a fuggire e stupidità. Gli ultimi quarti fanno il criminale e l’artista più ragionevole e umano, e più incline alla delazione e al ripensamento. Molti poi sentono le variazioni meteorologiche due o tre giorni prima che accadano, e indicano con il loro grade di agitazione se il tempo volgerà al bello o al variabile. A Milano, nel 1871, si poteva osservare un ladro solitamente tranquillo che si abbandonava a orride bestemmie qualche ora prima che tirasse vento. E se col vento c’era pioggia e tormenta, le bestemmie erano turpi e oscene, secondo una scala graduata stupefacente, la quale annunciava che tempo avrebbe fatto, fino alla tempesta e al diluvio.


Anche le rivoluzioni, in quanto espressione criminale, risentono molto del clima. In uno scritto del 1887 Lombroso dimostra che nel mondo antico il numero massimo di rivoluzioni si notano in luglio, e il minimo in novembre. Roma e Bisanzio, su 88 rivoluzioni, ne danno 11 in aprile e 10 in marzo, giugno, luglio e agosto. Da questi dati appare chiaro che nei mesi caldi le rivoluzioni sono scoppiate in maggior numero che in quelli freddi.


Nel medio evo le rivoluzioni accadevano in piena estate: in seguito, dal 1550 al 1791 ne troviamo 10 in primavera, 14 in estate, 3 i autunno e 4 in inverno. Dal 1791 al 1880 le rivoluzioni furono 495 in Europa, 283 in America, 33 in Asia, 20 in Africa e 5 in Oceania. Riguardo all’Asia e all’Africa il massimo fu in luglio. In Europa in luglio e marzo; nelle repubbliche spagnole d’America, in gennaio, che è il mese più caldo. E’ evidente in tutto ciò, dice Lombroso, il predominio esclusivo del fattore termico. Infatti il numero delle rivoluzioni aumenta da nord a sud, precisamente come aumenta da nord a sud il calore; vediamo la Grecia darci 95 rivoluzioni, cioè il massimo; e 0,08 la Russia, il minimo; vediamo le più piccole quote nelle regioni nordiche, Inghilterra e Scozia, Germania, Polonia, Svezia, Norvegia e Danimarca; e le maggiori nelle regioni meridionali, Portogallo, Spagna, Turchia europea, Italia meridionale e centrale, e un numero medio appunto nelle regioni centrali. Una notevole eccezione è l’Irlanda, che dà un numero di rivoluzioni in rapporto contraddittorio con la posizione geografica. Ma si deve notare che il clima in Irlanda è molto addolcito dai tepori benefici della Corrente del Golfo. La Corrente del Golfo ha un analogo effetto sull’arte e sui sommovimenti dell’arte nel corso dei secoli.


Ma Lombroso è celebre soprattutto per aver misurato i criminali e iniziato a misurare gli artisti. Nel 1872 le misure dei criminali son le seguenti: gli incendiari risultano essere i più alti di tutti, con metri 1,71; seguono gli omicidi con metri 1,70. Vengono poi ladri e rapinatori: metri 1,69. Il minimo d’altezza è offerto da stupratori e truffatori che oscillano tra metri 1,65 e metri 1,66. Quanto al peso corporeo, segue quasi esattamente le legge della statura: molto leggeri sono i rei di rapina e di furto, con 61 chilogrammi e leggerissimi gli stupratori: chilogrammi 57. Rapinatori e omicidi offrono taglia buona e salute robusta, mentre falsari e stupratori offrono una maggiore quantità di gracili: e si deve notare che su 8 reati di stupro, 10 di falso e 13 di appiccato incendio, cinque vengono in genere commessi da gobbi: mentre si contano solo tre gobbi sopra 250 rapine e omicidi: il che confermerebbe secondo Lombroso la mala opinione che in quanto a malizia e lussuria si ha sempre avuto dei gobbi. Quanto alla testa, la massima capacità cranica è offerta dai falsari, dai calunniatori e dai truffatori; vengono subito dopo i rapinatori, da cui poco differiscono gli omicidi; poi ladri e stupratori. Il minimo è offerto dagli incendiari, che sono spesso di testa ultraminuscola e di cervello inesistente. Considerando anche l’altezza, il tipo dell’incendiario si avvicina perciò più di ogni altro all’idiota tradizionale; se si eccettuano i casi degli incendiari gobbi.


Cesare Lombroso era nato nel 1885 e morì nel 1909. Ad un certo punto della sua vita si recò in Russia per avere uno scambio di idee con Leone Tolstoj, il famoso scrittore, ed eventualmente studiarlo. Ma Tolstoj non lo volle ricevere, dicendo che le sue teorie erano le teorie di un idiota. Quando questo gli fu riferito, Lombroso ne restò molto offeso; sfidò Tolstoj a provarlo statisticamente, ma non ne ebbe risposta. Questo accadeva nel 1897.

Translator's Note

Brief Lives of Idiots consists of 31 short chapters – a month of daily readings –each one dedicated to an example of human idiocy. The chapter offered here, on Cesare Lombroso, hews quite closely to the actual facts of the work and theories of the celebrated 19th century criminologist who pioneered the notion of “atavism”, that criminal and deviant behavior were the result of inherited characteristics dating back to pre-human forms of life. As the reader will see, Cavazzoni parodies not only Lombroso, but the presumption of all scientific method to make definitive observations about human beings.
The challenge for the translator is not in the language, which is quite plain, but rather in the attempt to render the writer’s deft oddness of tone, the sequence of apparently logical declarative sentences that combine to reveal the pathetic and comic frailty of our attempts to make sense of living in this world.

Thomas H Simpson


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